Millones de personas salieron de la ciudad china de Wuhan antes de la cuarentena: ¿A dónde fueron?

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Durante semanas, después de los primeros informes de un misterioso virus nuevo en Wuhan, millones de personas salieron de esa ciudad del centro de China​, apretujados en micros, trenes y aviones, mientras la primera ola de la gran migración del Año Nuevo Lunar en el país asiático se trasladaba por toda la nación.

Algunos llevaban consigo el nuevo virus que desde entonces es responsable de la pérdida de más de mil vidas y que enfermó a más de 37.000 personas.

Los funcionarios finalmente comenzaron a cerrar las fronteras el 23 de enero. Pero ya era demasiado tarde. En diálogo con los periodistas, pocos días después de que la ciudad fuera puesta en cuarentena, el alcalde estimó que 5 millones de personas ya habían dejado la ciudad.

¿A dónde fueron?

Un análisis de Associated Press acerca de los patrones de viajes de cabotaje, utilizando datos de ubicación en mapas del gigante tecnológico chino Baidu, muestra que las dos semanas anteriores al cierre de Wuhan, casi el 70% de los viajes fuera de esa ciudad fueron dentro de la provincia de Hubei. Baidu tiene una aplicación de mapas similar a Google Maps, ya que esta última está bloqueada en China.

Otro 14% de los viajes fue a las provincias vecinas de Henan, Hunan, Anhui y Jiangxi. Casi un 2% se trasladó a la provincia de Guangdong, el centro fabril costero al otro lado de Hong Kong, y el resto se distribuyó por el resto de China.

Las ciudades fuera de la provincia de Hubei que eran los destinos preferidos para los viajes desde Wuhan, entre el 10 y el 24 de enero, eran Chongqing, un municipio al lado de la provincia de Hubei, Beijing y Shanghai.

El primer ministro chino, Li Keqiang, habla con trabajadores del Hospital Jinyintan en Wuhan, el 27 de enero. /AP

El primer ministro chino, Li Keqiang, habla con trabajadores del Hospital Jinyintan en Wuhan, el 27 de enero. /AP

El patrón de viaje se corresponde ampliamente con la diseminación temprana del coronavirus​. La mayoría de los casos confirmados y las muertes ocurrieron en China, dentro de la provincia de Hubei, seguidos de una gran cantidad de casos en el centro de China, con bolsones de infección en Chongqing, Shanghai y también en Beijing.

Demasiado tarde

“Definitivamente es demasiado tarde”, dijo Jin Dong-Yan, virólogo molecular en la Facultad de Ciencias Biomédicas de la Universidad de Hong Kong.

“Se fueron cinco millones. Es un gran desafío. Puede ser que muchos de ellos no regresen a Wuhan, y tal vez estén en algún otro lugar. Para controlar este brote, tenemos que ocuparnos de esto. Por una parte, necesitamos identificarlos. Por otra parte, necesitamos abordar este tema del estigma y la discriminación”.

Agregó que la propagación inicial de viajeros a provincias en el centro de China, con grandes cantidades de trabajadores migrantes y sistemas de atención sanitaria relativamente más débil, «representa una gran carga en los hospitales de esas provincias con recursos limitados”.

Con barbijos y trajes protectores, habitantes de Wuhan hacen compras en un supermercado. /AP

Con barbijos y trajes protectores, habitantes de Wuhan hacen compras en un supermercado. /AP

Baidu reúne datos de viaje basados en más de 120 mil millones de pedidos de ubicación diarios de su aplicación de mapas y otras aplicaciones que usan servicios de ubicación Baidu. Solo se registran los datos de los usuarios que están de acuerdo en compartir su ubicación y la compañía afirma que la información se enmascara para proteger la privacidad.

Los datos de Baidu públicamente disponibles muestran desplazamientos proporcionales, no números absolutos de viajes registrados, y no incluyen viajes de personas que no usan teléfonos móviles o aplicaciones y que se basan en los servicios de ubicación populares de Baidu.

Los funcionarios públicos y académicos han usado este tipo de datos con mapas de los últimos años para rastrear la propagación potencial de la enfermedad.

Un grupo de investigadores del grupo de investigación WorldPop de la Universidad de Southampton, que estudia la dinámica de la población, utilizó los datos de 2013-2015 de los servicios de ubicación Baidu y los itinerarios de vuelos internacionales para hacer un mapa de riesgo global predictivo para la probabilidad de propagación del virus desde Wuhan.

Es importante comprender los movimientos de la población fuera de Wuhan antes del cierre de la ciudad, explicó Lai Shengjie, investigador de WorldPop que trabajaba en el Centro para el Control y Prevención de Enfermedades de China.

“Tal vez no habían desarrollado síntomas pero podían transmitir el virus. Necesitamos ver los destinos en China y el mundo, y concentrarnos en los principales destinos, además de tratar de prepararse para el control y prevención de la enfermedad”, comentó.

Los últimos trenes salieron de Wuhan en la mañana del 23 de enero, interrumpiendo un alud de viajes fuera de las fronteras que había comenzado tres días antes, según los datos de Baidu.

Las ciudades cercanas se apuraron a imponer restricciones de viaje propias. Del 23 al 26 de enero, las 15 ciudades que los datos de Baidu muestran que recibieron la mayor cantidad de viajeros desde Wuhan, un 70% combinado, todas impusieron algún nivel de restricciones de viaje.

Otras naciones pronto siguieron el ejemplo, incluyendo a los Estados Unidos, Australia, Singapur, Nueva Zelanda y Filipinas, todos los cuales han restringido abruptamente el ingreso a las personas provenientes de China. Otros, como Italia e Indonesia, han prohibido los vuelos.

Los hospitales de Wuhan, en emergencia desde enero. /AFP

Los hospitales de Wuhan, en emergencia desde enero. /AFP

Los investigadores de WorldPop encontraron que los viajes desde Wuhan históricamente aumentaban en las semanas anteriores al Día de Año Nuevo Lunar. Basándose en los patrones de viaje históricos, identificaron 19 ciudades de alto riesgo dentro de China, que recibieron la mayor cantidad de viajeros de Wuhan, durante este período.

Entonces, usaron los itinerarios de vuelo de 2018 de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo para confeccionar un mapa de la conectividad global de esas ciudades.

Observan que los patrones de viaje que después de las restricciones comenzaron a ampliarse el 23 de enero, no coincidían con las normas históricas y que las ciudades que identificaron son puertos iniciales de llegada; posteriormente, los viajeros podrían haberse trasladado a otros lugares.

Los 10 destinos más importantes para los viajeros de las ciudades chinas de alto riesgo, alrededor del Año Nuevo Lunar, de acuerdo con su análisis, fueron Tailandia, Japón, Hong Kong, Taiwán, Corea del Sur, los Estados Unidos, Malasia, Singapur, Vietnam y Australia.

En África, Egipto, Sudáfrica, Etiopía, Mauricio, Marruecos, Nigeria y Kenia estuvieron en el tope de la lista.

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